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La NASA y SpaceX lanza la histórica misión tripulada a la Estación Espacial Internacional

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La NASA y La compañía SpaceX enviaron con éxito este domingo desde Cabo Cañaveral (Florida) la primera misión operativa tripulada a la Estación Espacial Internacional (EEI) desde suelo estadounidense, luego de que el mal tiempo a causa de la tormenta tropical Eta obligara a posponerlo por casi 24 horas.

Un cohete Falcon 9 de SpaceX con la cápsula Dragon encima despegó desde el Centro Espacial Kennedy un día después de lo previsto. Es decir, a las 19.27 hora local del domingo 15 de noviembre (00.27 horas GMT del lunes 16), con cuatro astronautas a bordo: Shannon Walker, Michael Hopkins, Victor Glover y Soichi Noguchi.

La cápsula se separó con éxito de la segunda etapa del cohete y, según un miembro del equipo de SpaceX hablando por radio, había logrado “la inserción en órbita nominal”. Eso significa que la cápsula está actualmente en la trayectoria correcta para alcanzar la EEI. La tripulación atracará en su destino alrededor de las 11:00 pm del lunes por la noche (0400 GMT del martes), uniéndose a dos rusos y un americano a bordo de la estación, y permanecerán durante seis meses.

Minutos después del lanzamiento, el presidente electo de Estados Unidos, Joe Biden, y el actual mandatario, Donald Trump, se pronunciaron en las redes sociales.

“Felicitaciones a la NASA y a SpaceX por el lanzamiento de hoy. Es un testimonio del poder de la ciencia y de lo que podemos lograr aprovechando nuestra innovación, ingenio y determinación. Me uno a todos los americanos y al pueblo de Japón para desearles a los astronautas buena suerte en su viaje”, escribió el líder demócrata.

El presidente republicano, por su parte, manifestó: “¡Un gran lanzamiento! La NASA era un desastre cuando nos hicimos cargo. Ahora es de nuevo el centro espacial más avanzado del mundo, ¡por lejos!”.

El vicepresidente Mike Pence, que asistió al lanzamiento con su esposa Karen, lo llamó “una nueva era en la exploración espacial humana en América”. A ellos se unieron el administrador de la NASA, Jim Bridenstine y su esposa Michelle.

Se trata del segundo vuelo tripulado de SpaceX, una empresa privada fundada por el empresario Elon Musk, que ahora llevará astronautas de la NASA al espacio después de nueve años de dependencia estadounidense de los cohetes rusos Soyuz.

La misión debió postergarse un día, estaba prevista para el sábado, debido al mal tiempo que ha generado la tormenta tropical Eta, que el jueves cruzó toda la parte norte de Florida y prosiguió su trayecto en aguas del Atlántico tras dejar fuertes inundaciones en este estado.

Según señalaron los directivos de la misión, las condiciones meteorológicas no ofrecían garantías para que la plataforma que debe recibir al cohete Falcon 9 llegara a su posición en el Océano Atlántico.

Está previsto que una parte del cohete sea usado nuevamente en la próxima misión tripulada a la estación espacial de la NASA y SpaceX, a efectuarse en marzo.

“El clima era tal debido a esta tormenta tropical, que no pudimos hacer que el drone (plataforma) saliera a tiempo y llegara allí”, señaló en rueda de prensa en Cabo Cañaveral el director del Programa de Vuelos Espaciales Tripulados de Space X, Benji Reed.

A su turno, Steve Stich, del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, señaló que la primera etapa del cohete Falcon 9 que se usará en el vuelo de la misión Crew-1 será reutilizada para “la misión Crew-2 que se avecina en la primavera”.

A bordo de la cápsula viajan una astronauta de la agencia espacial de EEUU, Shannon Walker, y dos colegas varones, Michael Hopkins y Victor Glover, además del astronauta japonés Soichi Noguchi, los cuales serán recibidos en la EEI por Kate Rubins, de la NASA, y los rusos Sergey Ryzhikov y Sergey Kud-Sverchkov.

Los cuatro astronautas están desde hace días en el Centro Espacial Kennedy y el jueves subieron a la nave para una serie de pruebas antes del lanzamiento.

Esta es la primera de las al menos seis misiones que SpaceX realizará a la EEI en razón de un contrato de 2.600 millones de dólares firmado con la NASA en 2014, y que incluye vuelos tripulados y otros de carga.

VUELOS COMERCIALES

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, dijo el vienes que el objetivo final de misiones como la Crew-1 es “tener más recursos para hacer cosas para las que aún no hay un mercado comercial, como ir a la Luna y a Marte bajo el programa Artemisa”.

“Cuando tengamos más astronautas, un reemplazo completo en la Estación Espacial Internacional, la cantidad de investigación que va a producir va a ser transformadora”, agregó.

La misión Crew-1 fue precedida por el histórico viaje de prueba Demo-2, iniciado el pasado 30 de mayo.

En aquella misión, Bob Behnken y Doug Hurley viajaron a la EEI y al cabo de dos meses regresaron a la tierra en la misma cápsula, que cayó en el Golfo de México de manera controlada y sin problemas el 2 de agosto pasado.

La misión Crew-1, de seis meses de duración, debía haberse iniciado originalmente el 23 de octubre, pero fue aplazada al 31 de octubre y luego sin fecha hasta que la NASA anunció a fines de septiembre que sería el 14 de noviembre. El viernes, dio a conocer que se postergaba para el día 15.

El penúltimo aplazamiento se debió a que se descubrió un problema en los motores del cohete Falcon 9 durante un vuelo no relacionado con el programa de la NASA.

El Crew Dragon a principios de esta semana se convirtió en la primera nave espacial certificada por la NASA desde el transbordador espacial hace casi 40 años. Es una cápsula, de forma similar a la nave espacial que precedió al Transbordador Espacial, y su vehículo de lanzamiento es un cohete reutilizable SpaceX Falcon 9. Al final de sus misiones, la tripulación Dragón despliega paracaídas y luego se sumerge en el agua, como en la época de Apolo.

La NASA recurrió a SpaceX y Boeing después de cerrar el programa del transbordador espacial a cuadros en 2011, que falló en sus principales objetivos de hacer que los viajes espaciales fueran asequibles y seguros. /Con información de EFE y AFP

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El virus de los delfines nunca antes visto impulsa a los científicos a advertir sobre ‘muertes masivas’

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a nueva cepa del virus se identificó por primera vez en 2018 en un delfín de Fraser varado frente a la costa de Maui, Hawái.

Existen serios temores sobre un nuevo virus que afecta a los delfines y  que fue descubierto por científicos de la Universidad de Hawai’i en Mānoa. La cepa previamente desconocida de cetáceos morbilivirus podría desencadenar brotes masivos mortales entre otros mamíferos marinos, advierte  un estudio detallado en Nature Scientific Reports.

Los hallazgos son el resultado de una investigación de dos años lanzada cuando un delfín de Fraser, una especie que se encuentra en aguas profundas y tropicales en todo el mundo, quedó varado frente a la costa de Maui.

Investigadores del Instituto de Biología Marina de la universidad identificaron el virus previamente desconocido en el animal, que está relacionado con el sarampión humano y la viruela y se sabe que causa brotes fatales de enfermedades en delfines y ballenas, lo que resulta en muertes masivas de animales marinos.

Es la primera cepa de morbilivirus relacionada con el delfín de Fraser.

“El varamiento de 2018 del delfín de Fraser reveló que tenemos una cepa de morbilivirus novedosa y muy divergente aquí en aguas hawaianas que antes desconocíamos”, dijo Kristi West, investigadora asociada del Instituto de Biología Marina.“También es importante para nosotros aquí en Hawái porque tenemos muchas otras especies de delfines y ballenas, unas 20 especies que llaman hogar a Hawái, que también pueden ser vulnerables a un brote de este virus”, agregó West.

El nuevo virus podría ser particularmente amenazante para las especies en peligro de extinción, incluida la falsa orca insular, cuya población se estima que se ha reducido a menos de 200. Si bien existe la teoría de que otras especies de delfines y ballenas que habitan en aguas hawaianas pueden tener inmunidad al virus. , se necesitan pruebas de anticuerpos para confirmar esto, dijeron los científicos.

Anteriormente, al menos 50 delfines murieron en Australia y más de 200 en Brasil como resultado de los brotes de dos nuevas cepas de morbilivirus.

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¡Historico! Lograron recrear la energía del sol en la tierra. Un paso para la energía limpia

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Encontrar una fuente de energía que no contamine es indispensable en la lucha contra el cambio climático. Por este motivo, anuncios como el realizado este martes son una gran alegría. Y es que un grupo de científicos de California han realizado un avance calificado de “histórico” en el campo de la fusión nuclear. Pero ¿qué han conseguido estos físicos? ¿Cuál es la diferencia entre la fusión y la fisión nuclear?

El experimento ha tenido lugar este mes en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore; que opera la Instalación Nacional de Ignición (NIF) en California, donde el experimento tuvo lugar este mes, según explican desde Science Alert. Y ha consistido en concentrar un gigantesco conjunto de “casi 200 rayos láser en un punto minúsculo para crear una mega ráfaga de energía, ocho veces más de lo que se había hecho en el pasado”. Es importante señalar, también, que los láseres eran del tamaño de tres campos de fútbol. No obstante, a pesar de las buenas noticias hay que señalar que duró muy poco tiempo, “apenas 100 trillonésimas de segundo”.

“Este es el avance más significativo en la fusión inercial desde su inicio en 1972”

 Steven Rose, codirector del centro de investigación en fusión nuclear del Imperial College de Londres

Pero sigue siendo una buena noticia porque muchos científicos creen que puede ser la energía del futuro; ya que apenas produce residuos y no emite gases de efecto invernadero. Parece que todo son ventajas con la fusión nuclear; aunque el problema sigue siendo que está costando encontrar la forma de producirla. Por eso, cualquier avance es este campo es interesante. “Este resultado es un avance histórico para la investigación de la fusión por confinamiento inercial”, dijo Kim Budil, director del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore.

“Los equipos del NIF han hecho un trabajo extraordinario”, dijo el profesor Steven Rose, codirector del centro de investigación en este campo del Imperial College de Londres. “Este es el avance más significativo en la fusión inercial desde su inicio en 1972”. “Convertir este concepto en una fuente renovable de energía eléctrica será probablemente un proceso largo e implicará superar importantes retos técnicos”, añadió el experto.

Fisión y fusión nuclear

La fusión y la fisión nuclear es muy fácil confundirlas, sobre todo porque son palabras muy parecidas. Pero solo hay que prestar un poco de atención a los términos para entender de qué hablamos en cada cas. Mientras la fisión nuclear consiste en dividir el núcleo de un átomo pesado, generalmente de los isótopos uranio 235 o plutonio 239; la fusión consiste en unir dos núcleos de átomos ligeros, como pueden ser los isótopos del hidrógeno (deuterio y tritio).

La fusión nuclear es lo que sucede en el interior de las estrellas

Tanto la fisión como la fusión nuclear generan mucha energía, aunque la segunda mucha más. Por eso es tan interesante a nivel energético y como futuro combustible. De hecho, la fisión es lo que actualmente utilizamos para conseguir energía en las centrales nucleares. Y la fusión es lo que ocurre en el interior de las estrellas.

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Descubren el debilidad del coronavirus para evitar que se multiplique en el cuerpo

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Mientras muchos países intentan sin éxito vacunar a la mayor parte de sus poblaciones para ganarle la carrera a las segundas olas de la pandemia en los diferentes territorios, un reciente hallazgo de la ciencia podría ser el puntapié para el estudio de fármacos efectivos a la hora de tratar la enfermedad COVID-19 causada por el nuevo coronavirus.

Investigadores de la Universidad Politécnica Federal de Zúrich, en Suiza, descubrieron un importante “punto débil” del coronavirus causante del COVID-19 con el que se puede inhibir su multiplicación y, con ello, abrir el camino al desarrollo de medicamentos antivirales que aprovechen esa debilidad.

Según informó la televisión suiza RTS, el equipo científico, con colaboración de expertos de las universidades de Berna, Lausana y Cork, en Irlanda, consiguió hallar un método teórico para frenar el mecanismo de producción de proteínas que podría ser la base para futuros fármacos contra el coronavirus SARS-CoV-2.

El freno a la producción de proteínas reduciría la réplica viral del SARS-CoV-2 en células infectadas, un “talón de Aquiles” hasta ahora desconocido en un coronavirus contra el que muy pocos fármacos se mostraron eficaces, por lo que la ciencia se centró en el desarrollo de vacunas y no tanto en terapias.

Según explican los científicos suizos e irlandeses, su hallazgo se basa en el hecho de que las células producen proteínas mediante uno de sus elementos, el ribosoma, que las sintetiza mediante la lectura del ARN en secuencias de tres letras.

Para replicarse en una célula infectada, los virus necesitan que el ribosoma tenga una anomalía en esa lectura del código genético del ARN, denominada “cambio de marco” (“frameshifting”), mediante la cual solo lea una o dos letras del ácido ribonucleico en una secuencia.

Tanto el coronavirus causante del COVID-19, como el VIH que provoca el sida, necesitan de estos “cambios de marco”, en general raros en las células humanas, para reproducirse, por lo que cualquier componente que consiga garantizar que esa lectura incorrecta del ARN nunca se produzca puede debilitar significativamente al virus.

“En términos generales, los tratamientos para las infecciones virales pueden dirigirse al virus, el huésped o los síntomas subyacentes de la infección. Los tratamientos antivirales funcionan interrumpiendo el ciclo de vida viral. Para el SARS-CoV-2, el ciclo de vida se puede dividir en tres etapas: entrada y tráfico de la célula huésped, replicación del genoma viral y empaquetamiento y salida de nuevos viriones”, apuntaron los investigadores en la revista Science.

Un enfoque antivírico alternativo es, según los científicos, “apuntar a las vías de la célula huésped que son esenciales para la replicación del virus, como la síntesis de proteínas”. Los virus dependen completamente del anfitrión para la traducción y desarrollaron una variedad de formas de explotar esta maquinaria para su uso. En las células humanas, la traducción se puede dividir en cuatro fases: inicio, alargamiento, terminación y reciclaje del ribosoma.

El estudio reveló este camino a seguir para atacar el virus, aunque no concreta qué componente o fármaco determinado podría eliminar las lecturas incorrectas del ARN, algo que quedaría ahora en manos de investigadores farmacéuticos.

Además, muchos virus dependen de vías de propagación del huésped similares, lo que lleva a que algunos antivirales tengan un amplio espectro de actividad contra múltiples virus. De hecho, en la práctica, muchos de los estudios de fármacos contra el COVID-19 constituyeron lo que se considera una “re prueba”, es decir, evaluar el uso de drogas ya aprobadas para otros fines -o combinaciones de ellas- para tratar el nuevo coronavirus, lo que sugiere que los antivirales descubiertos en la carrera para tratar COVID-19 pueden ser útiles para futuras epidemias.

A pesar del lanzamiento de vacunas en varios países, el descubrimiento de antivirales para tratar el SARS-CoV-2 sigue siendo importante. Ya existen preocupaciones sobre la aparición de variantes del SARS-CoV-2 que pueden ser menos susceptibles a las vacunas actuales. /Con información de Efe

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